СЕМЕЙСТВО ЧАЙНЫХ

БЕЗДУШНАЯ КРАСОТА

В Японии растут вечнозелёные деревья и кустарники с твёрдыми и блестящими тёмно-зелёными листьями, расцветающие цветами необычайной красоты. Белые, розовые и красные, будто восковые, лепестки этих цветов выглядят неживыми. Ощущение искусственности усиливается оттого, что цветы лишены аромата. Возможно, поэтому японцы посвящают это растение усопшим. Не менее популярно это растение и в Китае.

А вот в Европе о его существовании узнали довольно поздно. В 1738 г. иезуитский миссионер Иосиф Камель привёз из Азии два саженца экзотического кустарника. Его-то именем и назвали диковинку — камелия. Уже к концу XVIII в. камелии покорили сердца европейцев. Семена, саженцы и даже букетики этих растений стоили целые состояния. Но модницы не скупились и отдавали бешеные деньги за возможность украсить себя камелиями к какому-нибудь балу. Красивые, но холодные цветы стали символом бездушных красавиц. Камелию увековечил А. Дюма-сын в своём романе «Дама с камелиями». Героиня романа, Маргарита Готье, подобно парижским модницам того времени, каждый день появлялась в свете с букетиком белых или красных камелий.

Камелии, которых насчитывается около 80 видов, — ближайшие родственники чайного дерева и принадлежат к одному семейству чайных.

ГЛАВНЫЙ НАПИТОК ВСЕХ ВРЕМЁН И НАРОДОВ

Легенда гласит, что один китайский монах, читая молитвы, неожиданно заснул. Проснувшись, он разозлился на свои веки за то, что они позволили себе сомкнуться во время молитвы, и, отрезав их, бросил на землю. Из век монаха вырос чайный куст. Так появился бодрящий ароматный чай.

Другая легенда повествует, что чай открыл китайский император Шен Нонгу — «отец чая». Изучая свойства разных растений, он пробовал их действие на себе. И однажды съел подряд 72 ядовитых растения, но, запив их чаем, остался жив.

Не рекомендуя никому повторять опыт Шен Нонгу, скажем всё же, что чай поистине чудесный и полезный напиток. Вкус и аромат чая обусловливается наличием эфирных масел; бодрящее действие — присутствием кофеина (в меньшем количестве, чем в кофе). Витамины, органические кислоты и другие полезные вещества, содержащиеся в чае, оказывают положительное влияние на организм.

В Китае полезные свойства чая были оценены не позже 2700 г. до н. э. Со временем чай приобрёл там огромное значение. Выращиванию и приготовлению чая были посвящены труды древних китайских летописцев и исследователей. Из древних традиций и ритуалов сложилась культура чаепития в Китае, всемирно известная «чайная церемония». Позже у китайцев её переняли японцы, корейцы и жители стран Юго-Восточной Азии.

В Средней Азии и на Ближнем Востоке чай узнали гораздо позже, но и там этот напиток стал самым популярным.

В Европу чай попал лишь в XVI в. Его завезли туда португальские моряки, и долгое время чай был известен только в Португалии. В XVIII веке голландцы и англичане стали разводить чай в своих колониях. Особенно в этом преуспела Англия, поставляющая чай из своих колоний Индии и Цейлона. Индийский и цейлонский чай потеснил на мировом рынке китайские сорта.

Россияне познакомились с чаем благодаря Василию Старкову, российскому послу в Монголии, который в 1638 г. привёз его в подарок царю Алексею Михайловичу. Чай быстро стал популярен в России, хотя и стоил очень дорого. О любви россиян к чаю говорит русское изобретение — самовар. Самовар стал символом домашнего уюта, вокруг него каждый вечер собиралась вся семья. Заварочный чайник тоже русское изобретение. В Европе и в Азии чай заваривали не очень крепко в больших чайниках и разливали по чашкам, не разбавляя кипятком. Но в самоваре чай не заваришь, поэтому и появился маленький чайник, и каждый по вкусу мог разбавить заварку горячей водой. Этот способ вскоре переняли в большинстве стран мира.

КАК РАСТЁТ ЧАЙ

В странах Юго-Восточной Азии чайные плантации занимают огромные территории. Урожай снимают как машинками, так и вручную. С куста срывают побеги с 2-5 листочками. Слегка подсушенные листья особым образом скручивают и досушивают, отчего они приобретают знакомый нам чёрный цвет.

В диком виде чайное дерево достигает 10-метровой высоты. Из-за постоянной обрезки высота культурного растения не превышают 1-1,5 метра. И листья у культурных сортов чая меньше (у дикого — длина листа до 15 см и больше, у культурного — не более 5 см). В остальном дикий чай не отличается от культурного.

В китайской провинции Юнь-нань, откуда происходят самые знаменитые сорта китайского чая, чайные деревья составляют подлесок в местных лесах. Под пологом леса расположены и чайные плантации. Новые растения для посадки выращивают из черенков дикорастущих экземпляров. Вьетнамцы вообще предпочитают не разводить чай, а собирать листья дикорастущих деревьев.