СЕМЕЙСТВО ЗЛАКОВ

ХЛЕБ БАРСКИЙ И КРЕСТЬЯНСКИЙ

Белый пшеничный хлеб, сдобные булочки и пироги из пшеничной муки в старые времена были доступны только зажиточным людям. Простые крестьяне и рабочий люд ели чёрный ржаной хлеб. Почему же пшеничный хлеб дороже ржаного? Ведь и тот и другой пекут из муки, а муку делают из зерна. Пшеничную муку — из зерна пшеницы, ржаную — из зерна ржи. И пшеница, и рожь — злаки, растущие на наших полях.

Дело в том, что пшеница — культура теплолюбивая, капризная, и выращивать её гораздо труднее, чем растить неприхотливую рожь. Вот и получается, что рожь — дешевле. Но дешевле — не значит хуже. Чёрный ржаной хлеб гораздо полезнее пшеничного, в нём больше витаминов и аминокислот. А тем, кто стремится похудеть, скажем: забудьте о белом хлебе, ешьте ржаной - от него не поправишься.

Пшеница, как культурное растение, гораздо старше ржи. Считается, что первыми возделывать пшеницу начали народы, населявшие территорию современной Турции, Ирака, Иордании в XVIII-VII тыс. до н. э.

Из пшеницы не сразу начали печь хлеб. Первобытные люди собирали зёрна дикорастущей пшеницы и просто жевали их. Кто-то догадался перетирать зёрна между двумя камнями до порошкообразного состояния. Так появились первые жернова и первая мука. Первобытный кулинар добавил в муку воды, сделал тесто и, распластав его на раскалённых камнях, испёк. Это была первая лепёшка.

Но лепёшка ещё не хлеб. Мягкий воздушный хлеб получается только из дрожжевого теста, то есть после сбраживания. Эта идея, возможно, пришла из тропических стран. Там хлеб готовили из плодов хлебного дерева, которые сбраживались естественным путём. Замесив однажды кислое тесто, люди научились печь хлеб. Более половины населения планеты каждый день ест хлеб. Ни одно другое культурное растение не занимает такой площади посевов, как пшеница.

Но вернёмся к истории. Пшеничные зёрна археологи находили в кладке египетской пирамиды, возведённой около 5300 лет назад, в древних постройках в Швейцарии, датированных II тыс. до н. э. Упоминание о пшенице найдено в шумерских клинописных текстах IV—III тыс. до н. э. По свидетельству древнего историка Геродота, скифы настолько успешно возделывали пшеницу в Причерноморских степях, что даже продавали излишки в Грецию. Вечной спутницей пшеницы была рожь, которую землепашцы тогда считали сорным растением, незваным гостем на их полях.

Постепенно культура пшеницы стала продвигаться на север и в горные районы; чем суровее были условия, в которых растили пшеницу, тем хуже она росла, и «закалённая» рожь стала вытеснять свою изнеженную сестрицу. Приходилось собирать зёрна ржи, которые оказались тоже весьма недурны. Так природа подарила человеку новое хлебное растение. Случилось это, как полагают историки, на Кавказе около 2500-2000 лет назад.

Важными полевыми культурами среди злаков являются также ячмень, просо и овёс. Из ячменя получают перловую или ячневую крупу, делают ячменный «кофе» и ячменное пиво. Ячменный хлеб и лепёшки по вкусовым качествам уступают пшеничным и ржаным, но у некоторых народов это до сих пор основной хлеб. Дело в том, что скороспелый и выносливый ячмень растет даже за Полярным кругом и высоко в горах (до 5000 м над уровнем моря). Ни один другой злак не выдерживает таких суровых условий. Кстати, ячмень человечество узнало едва ли не раньше, чем пшеницу, и когда-то эта зерновая культура была даже важнее из-за своей неприхотливости.

Просо — не хлебный злак. Его используем в виде крупы, из которой варят пшенную кашу. А крупа из проса называется пшено.

Вкусный, питательный овёс легко усваивается и поэтому рекомендован для детского диетического питания. Это давно оценили антличане каждое утро завтракающие овсяной кашей. Недаром сделанные из овсяной крупы хлопья назвали именем древнегреческого героя, отличавшегося недюжинной силой, «Геркулес». Ешьте овсяную кашу, и у вас сил прибавится.

ОСНОВА ПИТАНИЯ ЧЕЛОВЕКА

Слово «рис» пришло к нам из санскрита (языка индийцев) и в переводе означает «основа питания человека». Чем же заслужил рис столь высокое звание? По калорийности рис превосходит все зерновые культуры. Рисом питается половина человечества, и по площади, занятой под посевы, рис уступает только пшенице.

Ещё 7000 лет назад рис начали возделывать народы Юго-Восточной Азии. В тех краях муссонные дожди были столь обильны, что буквально затапливали землю, и растения оказывались почти полностью погруженными в воду. В таких условиях рис процветал, и выращивать его можно было без поливов.

Рис стал распространяться на север и на запад — туда, где не было долгих дождливых сезонов. И люди стали затапливать рисовые поля, направляя на них воду рек с помощью искусственных каналов. Затопленные поля стали давать по три урожая в год. Первенство в открытии риса оспаривают между собой Индия и Китай, где эта культура выращивается с незапамятных времен. В Китае ещё 5000 лет назад сложилась традиция, по которой сев риса открывал сам император, торжественно высевая пять зёрен.

В Среднюю Азию и Персию рис попал около 3000 лет назад. О популярности риса в тех краях можно судить хотя бы по тому, что именно там придумали одно из самых известных блюд из риса — плов.

Но на этом рис временно приостановил свое продвижение на запад. Ни греки, ни египтяне, ни римляне не заинтересовались этой культурой. Вероятно, их не прельщала перспектива превратить свои поля в болота. Тем не менее в VII—VIII вв. рис всё же достиг Европы и Египта. Его принесли с собой завоеватели-арабы и положили начало выращиванию риса в Испании и на берегах Нила.

ЗОЛОТОЙ ПОЧАТОК

Третье место после пшеницы и риса по своему значению занимает кукуруза. В каком только виде не употребляют кукурузу! Молодые «молочноспелые» початки едят в варёном виде. Зёрна консервируют, используя как готовый гарнир к самым разным блюдам и добавляя в салаты. Очень популярный лёгкий завтрак — кукурузные хлопья. Из кукурузы делают крупу и муку для каш и лепёшек. Из зёрен давят растительное масло, вырабатывают крахмал,патоку, спирт.

Кукуруза — отличное кормовое растение, тут в дело идёт всё: и початки, и листья, и стебли. Листья и стебли — это сырьё для производства бумаги, пластмасс, лаков, красок, клеев. Даже кочерыжки не пропадают, из них получают ацетон и этиловый спирт.

Откуда же появилось на наших полях это чудо? Оказывается, культура кукурузы самая древняя. Не менее 10 000 лет назад её начали выращивать племена. жившие на территориях современной Мексики и Перу. Индейцы называли кукурузу маис.

Индейцы инки придумали сложнейшие системы для орошения полей. Для получения богатого урожая кукурузу удобряли птичьим помётом с птичьих базаров, находящихся очень далеко от плантаций. Кроме того, инки собирали дохлую рыбу и прочую живность, выброшенную океаном на берег, и тоже относили на поля в качестве удобрения.

А сколько сортов вывели древние! Археологи обнаруживают початки маиса в разных культурных слоях. Причём чем древнее находка, тем мельче початки и зёрна. Это доказывает, что древние селекционеры постоянно улучшали качества возделываемой культуры — ведь маис был основной пищей инков.

В Европу кукуруза попала после открытия Америки, оттуда продвинулась в Азию и снова вернулась в Европу уже под новым именем «турецкая пшеница». Выносливость кукурузы и её зимостойкость позволили этой культуре очень широко распространиться по свету.

СЛАДКАЯ ЖИЗНЬ

Злаки обеспечивают не только сытую, но и сладкую жизнь. А без чего невозможна сладкая жизнь? Конечно, без сахара!

Более половины сахара в мире производят из сахарного тростника. Само слово «сахар» пришло к нам из Индии: на санскрите сладкий сок этого растения называли «саккара». Индия, вероятно, и является родиной культурного сахарного тростника. Ещё в древности индусы научились варить сок сахарного тростника, выпаривая из него воду и сгущая до сиропа.

Осаждать кристаллы сахара из сока тростника и очищать (рафинировать) сахар впервые стали в VII—X вв. в Месопотамии, через которую шли все торговые пути из Индии на запад.

Европейцев впервые познакомил с сахарным тростником Александр Македонский, вернувшись из индийского похода. Но второй родиной для тростника Европа стала лишь много веков спустя, когда арабы, завоевав Египет и Испанию, привили там новую культуру. Дальнейшему расцвету сахар обязан крестоносцам, которые привезли из походов новую сладость.

На широкую коммерческую ногу поставила торговлю сахаром Венеция. После открытия Америки тростниковые плантации основали на новых землях, и с тех пор там процветает эта культура. В России же сахарный тростник не прижился — климат не тот. Дорог был сахар в России до тех пор, пока не появилась наша сахароносица — сахарная свёкла, о которой мы рассказывали ранее.

ВАЖНЫЕ И МНОГОЧИСЛЕННЫЕ

Злаки занимают особое положение среди растений не только потому, что они основные кормильцы человечества. Злаки играют огромную роль в формировании растительного покрова лугов, степей, прерий,саванн и пампасов.

Это семейство насчитывает множество видов, но дело даже не в разнообразии видов злаков, а в их многочисленности и в широком распространении. Злаки растут по всей планете и так же многочисленны в жарких тропиках, как и в местах с суровым климатом.

Что же позволило злакам так распространиться по планете? Один из ответов в способе их опыления. Большинство злаков не зависят от опылителей — им нужен только ветер, и потому они могут успешно расти даже там, где очень мало насекомых. Кроме того, злаки легко размножаются вегетативно, с помощью ползучих корневищ.

Все злаки — однолетние или многолетние травянистые растения. Однако среди них есть настоящие гиганты, как. например, некоторые бамбуки, стебель которых достигает 30 м в высоту и 20 см в диаметре.

Несмотря на разницу в размерах, злаки очень похожи по своему строению. Их стебли состоят из отдельных члеников, соединённых в узлах с плотной сердцевиной, обеспечивающей прочность растения. Стебли злаков называют соломиной. Прирост осуществляется не только за счёт верхушек, как у большинства растений, — каждое междоузлие растёт отдельно, поэтому стебель удлиняется очень быстро.

Листья злаков обычно длинные и узкие, поочерёдно расположенные на стебле. Мелкие невзрачные цветы собраны в колоски, а колоски образуют сложные метёлки, кисти, колосья. Плод злаков — сухой односемянный, невскрывающийся, и называется зерновкой. Крахмалистый эндосперм — запас питательных веществ для прорастания зародыша — самый ценный продукт растения, из-за которого человек и выращивает злаки.

ЛУГА, СТЕПИ, САВАННЫ

Выйдите летом на луг, оглянитесь — сколько травы вокруг! Но всё, что мы называем «травой», — это злаки. Тут и ежа сборная, и мятлик обыкновенный (с помощью которого дети играют в «петушок или курочка»), и овсянница высокая, и тимофеевка луговая, и плевел многолетний.

Плевел многолетний — ценное кормовое и газонное растение. А вот его родня плевел опьяняющий в прежние времена был злостным сорняком. В его зерновках содержится яд. Попав вместе с другими зёрнами в хлеб, он может вызвать серьёзное отравление. Отсюда и выражение: «отделить зёрна от плевел». Сейчас учёным удалось полностью вытеснить этот сорняк с полей.

Бескрайние степи на юге нашей страны покрыты ковылём. Плоды ковыля напоминают длинное узкое и гибкое перо, что нашло отражение в названиях некоторых видов: ковыль волосатик, ковыль перистый.

Североамериканские степи — прерии — густым ковром покрывает низкорослая трава бизонов. В южноамериканских саваннах — пампасах — главную роль играет пампасская трава, образующая густые дерновины. Пампасская трава — настоящий великан, достигающий 3-метровой высоты.

ТРОСТНИК И БАМБУК

Берега водоёмов, болота и даже морские побережья часто скрыты густыми зарослями тростника. Высота его стеблей колеблется от 1,5-2,5 м (в средней полосе) до 8-10 м (в тропиках). Размножаясь многочисленными отпрысками корневища, тростник быстро разрастается. Образуется настоящий «затопленный лес», в котором нерестятся рыбы, находят приют нутрии и ондатры, гнездятся водоплавающие птицы. Задерживая многие вредные вещества, тростник очищает воду.

В тропических и субтропических зонах обоих полушарий растут многочисленные виды бамбука, образуя заросли по берегам рек или подлесок в тропическом лесу. Бамбуковые леса в Китае — место обитания редкого животного — панды, или бамбукового медведя. Благополучие этого милого зверя целиком зависит от бамбука, основной пищи панды. Вырубка бамбуковых лесов — главная причина сокращения численности панд.

Живут бамбуки долго, от 30 до 120 лет. Бамбуки бывают как травянистыми, так и с одревесневающими стеблями. Травянистые, подобно всем злакам, цветут ежегодно. Толстоствольные бамбуки зацветают лишь однажды, в конце жизни. Зерновки бамбука сильно отличаются от плодов других злаков и могут быть похожи на ягоды или на орехи.